Ξεκίνησε το 1939, αλλά διακόπηκε για εφτά χρόνια λόγω του πολέμου. Πολλοί θεωρούν το 1946 ως την επίσημη έναρξη του κι έκτοτε λαμβάνει χώρα κάθε έτος, εκτός από το 1948 και το 1968 (λόγω του γαλλικού Μάη). Μέχρι το 1954 το βραβείο ονομάζονταν Μεγάλο Βραβείο του Διεθνούς Φεστιβάλ Ταινιών, ενώ έκτοτε ονομάζεται Χρυσός Φοίνικας. Το φεστιβάλ δεν είναι το πιο διάσημο μονάχα για την επιλογή των ταινιών του, αλλά και το μεγάλο «πάρτι» που λαβαίνει χώρα κατά τη διάρκεια του.

 

Το αρχαιότερο φεστιβάλ του πλανήτη ιδρύθηκε από τον Μπενίτο Μουσολίνι για να προωθηθεί η ιταλική πρωτοπορία στις τέχνες. Το 1942 διακόπηκε λόγω του πολέμου και ξανάρχισε το 1946 χωρίς διακοπή ως σήμερα. Τη δεκαετία του 1970 δεν υπήρχε διαγωνιστικό τμήμα και κανείς δεν έπαιρνε βραβείο. Από την έναρξη του, κορυφαίο βραβείο είναι ο Χρυσός Λέοντας, σύμβολο της πόλης της Βενετίας.

 

Μόλις η Γερμανία συνήλθε από τα τραύματα του μεγάλου πολέμου, ξεκίνησε το φεστιβάλ της πόλης του Βερολίνου, το 1951. Χωρίς καμία διακοπή, συνεχίζεται ακάθεκτο, και κεντρικό του βραβείο είναι η Χρυσή Άρκτος.

 

Σαράντα Ευρωπαίοι δημιουργοί με πρόεδρο τον Ingmar Bergman ίδρυσαν την Ευρωπαϊκή Ακαδημία Κινηματογράφου, κι άμεσα διοργάνωσαν τον θεσμό των αντίστοιχων βραβείων. Σκοπός ήταν η προώθηση του Ευρωπαϊκού Κινηματογράφου, αφού δεν υπήρχε κάτι το αντίστοιχο για τη Γηραιά Ήπειρο. Από το 1988 έως το 1996, το βραβείο ονομάζονταν Φέλιξ, αλλά το 1997 εμφανίστηκε ένα νέο τρόπαιο το οποίο παραμένει ακόμα ανώνυμο. Κάθε χρόνο, δε, επιλέγεται διαφορετική πόλη όπου γίνεται η απονομή.

 

Τα ελληνικά βραβεία είναι μια σκέτη περιπέτεια. Αναζητώντας το βραβείο καλύτερης ελληνικής ταινίας, πρέπει να ανατρέξεις σε τρεις διαφορετικούς θεσμούς. Ξεκίνημα γίνεται με το «περιπετειώδες» Φεστιβάλ Θεσσαλονίκης, όπου μέχρι και το 1991 είχε αναλάβει να τιμά τους συμμετέχοντες του. Κάποιες από τις χρονιές είναι κενές, μια και απλά δεν δόθηκε κανένα βραβείο σε αυτές. Όταν το φεστιβάλ έγινε Διεθνές, σταμάτησε να βραβεύει ανεξάρτητα το ελληνικό τμήμα, και τη σκυτάλη ως προς αυτό την παίρνει το Υπουργείο Πολιτισμού, με τα Κρατικά Βραβεία Κινηματογράφου, που το 1998 μετονομάστηκαν σε Κρατικά Βραβεία Ποιότητας Υπουργείου Πολιτισμού. Ήταν όμως το 2009, όταν και με την ίδρυση της η Ελληνική Ακαδημία Κινηματογράφου έφερε τα άνω-κάτω -και- στη συμμετοχή των ελληνικών ταινιών στο Φεστιβάλ Θεσσαλονίκης, και με τα δικά της πλέον βραβεία ανέλαβε εκείνη αποκλειστικά να τιμά τα ελληνικά κινηματογραφικά επιτεύγματα. Τα τελευταία χρόνια, δε, πήραν κι αυτά ένα δικό τους ξεχωριστό όνομα, ως Βραβεία Ίρις.